Va-t-il sauver la cabane hors du Canada?

Benjamin Smith, numéro deux d’Air Canada, a été nommé CEO par le conseil d’administration d’Air France-KLM. C’est une petite révolution dans le groupe franco-néerlandais et les défis ne manquent pas. Il sera d’ailleurs accueilli par « un fort durcissement du conflit » décidé ce jeudi par l’intersyndicale d’Air France…

Benjamin Smith, un vrai pro de l’aérien

Benjamin Smith, de nationalité canadienne, mais né à Hong Kong, est un vrai professionnel de l’aérien. Il a débuté sa carrière chez Air Canada en 2002 et y a occupé successivement les fonctions de directeur commercial, directeur de la planification du réseau. Il intègre la direction exécutive du groupe canadien en 2007.

Benjamin Smith est à l’origine d’Air Canada Rouge, la marque « low cost » de la compagnie aérienne qui a démarré en 2013.

Il a semble-t-il réussi à assurer un dialogue avec les deux syndicats du groupe aérien canadien.

La polémique autour de son salaire

Sa rémunération annuelle pourrait atteindre 4,25 millions, selon les résultats d’Air France-KLM. La rémunération de Benjamin Smith a fait l’objet de critiques de la part des syndicats d’Air France mais pas uniquement. Même une partie de la classe politique a critiqué le salaire.

Alexis Corbière de la France Insoumise a déclaré: « Pourquoi doit-il gagner 3 à 4 fois plus que son prédécesseur ? Alors qu’on refuse toute augmentation aux salariés ». Mais le comité chargé du recrutement a bien compris que pour attirer des dirigeants avec une vraie expérience, il fallait revoir à la hausse le salaire du dirigeant. Le salaire proposé est peu ou prou équivalent à celui du patron de Lufthansa ou d’IAG British Airways.

Le nouveau patron prendra ses fonctions fin septembre prochain

Il va donc succéder à Jean-Marc Janaillac, qui a démissionné cette année après avoir échoué à mettre fin à une série de grèves paralysantes chez Air France-KLM.

La compagnie aérienne a annoncé qu’elle annoncerait les détails « dès que possible » sur le poste de président non exécutif.

Des objectifs importants pour Benjamin Smith

Il va devoir réduire les coûts et améliorer les opérations dans un secteur concurrentiel, tout en essayant de maîtriser les syndicats mécontents.

L’ambiance dans le groupe franco-néerlandais est toujours aussi explosive. Avec d’un côté, les pilotes de KLM qui vont déclencher des grèves suite à l’échec de négociations. Et de l’autre, les syndicats français qui n’ont d’ailleurs pas apprécié l’arrivée d’un étranger à la tête de la compagnie aérienne, les conditions dans lesquelles il a été recruté… et bien sûr, son salaire.

Dans un communiqué publié jeudi, l’intersyndicale d’Air France ( qui représente tous les salariés) dénonce « l‘attitude totalement irresponsable des dirigeants ». Celle-ci « amène les organisations syndicales à conclure que seul un fort durcissement du conflit (…) est susceptible de forcer ces dirigeants à y mettre définitivement un terme», écrivent les neuf signataires (CGT, FO, SUD, SNPNC, Unsa-PNC, CFTC, SNGAF, SNPL et Alter), qui rendront publiques « sous peu » les actions envisagées. Welcome Ben !

Mais au-delà des problèmes sociaux importants à gérer, Benjamin Smith va devoir redresser l’image de la compagnie et surtout son cours de bourse qui a perdu plus de 30 % cette année.

Que va faire l’état français ?

L’État français est toujours le principal actionnaire du transporteur, avec une participation de 14 %. Cependant, l’état a déjà indiqué vouloir sortir mais pas à n’importe quel prix et devrait rester discret par rapport aux futures décisions du nouveau patron exécutif d’Air France. Par ailleurs, il devra renouer les liens avec KLM, qui n’a jamais vraiment formé un tout cohérent avec Air France depuis leur fusion en 2004.

Comme on peut s’en douter, la tâche du Canadien ne va pas être facile mais les réformes seront nécessaire pour redonner du tonus dans ce groupe aérien aujourd’hui en difficulté. Nous sommes bien loin de la petite cabane au Canada. D’ici fin septembre, il va débarquer dans un village peuplé d’irréductibles « gaulois réfractaires », à l’image des habitants du pays selon leur empereur… Heu, Président de la République… Tabernacle !

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